Возникновение русской бани надо отнести к очень древним временам, ведь упоминания о ней мы находим в русских сказках, былинах и преданиях, созданных, вероятно, ещё до появления у славян письменности. Древние верили в целительную силу воды, баня стала восприниматься как место, где преодолевается дурное, а затем стала олицетворять дружественность. Гостю, пришедшему в дом, надо предложить сначала баньку, и только затем поить-кормить, да спать уложить.

В летописях при описании жизненного уклада упоминания о банях, которые в X-XII веках называли «мыльнями», «мовницами», «мовью», «влазнями» и «мовнями», встречаются постоянно. Иностранцам русская баня казалась диковинной и даже страшной (вспомним берёзовый веник!), не удивительно, что в их письменных свидетельствах о Руси нередки рассказы о бане. Эти свидетельства помогают воссоздать устройство древней русской бани, она мало отличается от теперешней. Из цельных брёвен строилась небольшая избушка, ставили её поближе к воде. Щели меж брёвнами конопатили смолой, смешанной со мхом. Около трети пространства занимала печь с трубой, сложенная из камней. Растапливая печь, нагревали камни и всё помещение бани. Когда печь прогорала, а камни раскалялись, трубу закрывали. Можно было начинать париться. Для образования пара на камни плескали воду, а дверь и окно плотно закрывали. Парились на полках, делали 4-6 уровней, париться на самом верхнем могли очень немногие. Эту баню в народе называют «Баня по белому».

Предшественница белой бани – «Баня по чёрному». Не надо думать, что в такой бане непременно угоришь. Да, как ясно из названия, дымохода в такой бане нет. Это единственное существенное отличие чёрной бани от белой. Печь без трубы наполняла всё помещение парилки дымом и копотью, после первой же топки стены бани становились чёрными, отсюда и название бани. Когда печь протапливалась, окна и двери открывали и держали их открытыми, пока дым не выйдет наружу. Но и после проветривания париться ещё рано. Баню надо «опарить», поскрести стены и затем смыть ту копоть, которую удастся удалить. Только после этого можно поддать пару и начать париться. Понятно, что протопить такую баню надо лучше, чем белую, поэтому чёрные баньки по размерам зачастую меньше белых, а перед входной дверью для лучшего её закрывания делался приступок, тоже, разумеется, деревянный.

В какой бане париться лучше? Вопрос спорный. В ряде мест и по сей день пользуются чёрными банями, их ревнители убеждены, что «Черная баня добела отмоет».